Leena Tähtisen kolumni 23.9.2003:
Mikrobeja halkovajasta ja avaruudesta

Leena Tähtinen on tähtitieteen dosentti ja vapaa tiedetoimittaja.
Leena Tähtinen on tähtitieteen dosentti ja vapaa tiedetoimittaja.

Tein juuri tilaa puuvajaan. Järjestin jäljellä olevat halot seinustoille ja keräsin lastut pahvilaatikoihin. Puuhailin kuin pieni eläin. Pöly lensi niin, että silmiä kirveli. Jälkeen päin olin tyytyväinen. Nyt on tilaa talven tulla.

Sitten luin myyräkuumeesta!

Puumala-viruksesta johtuva myyräkuume kuuluu munuaisoireisten verenvuotokuumeiden ryhmään. Kuulostaa pahalta. Tautia levittävä metsämyyrä, viihtyy ladoissa ja puuvajoissa, joissa ne saastuttavat ympäristöä. Tauti tarttuu muun muassa hengitysilmaan nousevasta pölystä. Köh. Köh.
Yhdysvaltalaisella näyttelijällä, Cliff Flemingillä , on kalenterissaan erikoislaatuinen keikka, sillä Nasa on tilannut hänet sieppaamaan avaruudesta tulevan paketin. Lähes tasan vuoden päästä Nasan Genesis-luotain näet tipauttaa maahan paketin, johon se on kerännyt Auringosta peräisin olevia hiukkasia. Lähetyksen ei haluta iskeytyvän maankamaralle, sillä tutkijat haluavat olla varmoja siitä, ettei sen sisältöön sekoitu Maan ainetta. Niinpä avaruudesta tuleva lähetys napataan ilmasta.

Sieppariksi valittu Fleming on sijaisnäyttelijä, ja helikopterilentäjä. Hän on näytellyt muun muassa elokuvissa Olimme sotilaita , jossa pääosaa esittää Mel Gibsom ja Basic , jonka on ohjannut John McTierman .
Genesis on ensimmäinen Kuun radan ulkopuolella käyvä luotain, joka palauttaa keräämänsä aineiston tänne.

Entä, jos näyte sisältää arvokkaan tutkimusmateriaalin lisäksi meille tuntemattomia bakteereita tai viruksia, jotka pystyvät lisääntymään maapallolla? Muuttaisivatko ne ekosysteemiämme? Tai ehkä ne aiheuttaisivat hurjia tautiepidemioita, ja tappaisivat meidät sukupuuttoon.

Genesiksen tipauttamaa pakettia käsitellään varmuuden vuoksi samoin kuin tappavaa tautia sisältävää laboratoriotavaraa. Seuraava kysymys on itsestään selvä. Entä jos Fleming epäonnistuu, ja näyte joutuu vääriin käsiin?
Jäitä hattuun! Avaruudesta on tullut tänne jo monia lähetyksiä, sillä Maahan on törmännyt miljardeja meteoriitteja ja lukuisia komeettoja. Jos avaruudessa siis on mikrobeja - joita virukset ja bakteeritkin ovat - niitä on satanut ja sataa tänne törmääjien mukana.

Ehkä mekin saimme alkumme mikrobeista, jotka muuttivat tänne meteoriittien mukana. Kansainvälinen tutkimusryhmä, johon kuuluvat myös Turun yliopiston tutkijat Mauri Valtonen , Jia-Quin Zheng ja Pasi Nurmi , selvitti hiljattain, miten kiven sisässä jököttävät mikrobit kestäisivät matkan Marsista tänne.

Hyvin kestäisivät. Ehkä olemme siis Marsista tulleiden bakteerien jälkeläisiä! Tämä mahdollisuus saa kansainvälisen yhdistyksen - International Committee Against Mars Sample Return - joka vastustaa näytteiden tuomista Marsista melko huvittavaan valoon.

Tietysti on hyvä pitää mielessä, ettemme toistaiseksi tiedä, syntyikö elämä täällä kemiallisen kehityksen kautta, vai putosimmeko avaruudesta.

Genesiksen tuliaisten vastaanottamiseen suhtaudutaankin vakavasti. Fleming harjoittelee lentokoneesta pudotettujen pakettien kanssa. Lisäksi Nasa kouluttaa toista helikopterimiehistöä, joka lentää Flemingin alapuolella - kaiken varalta.
Näkymätön ja vieras pelottaa, mutta ei auta muuta kuin pitää pää kylmänä. Mikrobifobiaan ei ole varaa. Mikrobeja on näet muuallakin kuin avaruudessa ja puuvajassa. Esimerkiksi kehossamme on noin 1,5 kiloa bakteereja, useimmat niistä takaavat hyvinvointimme: suolistomme ei toimi ilman bakteereita ja ihomme bakteerit suojelevat meitä. Kaiken kukkuraksi mikrobit syövät jätekasojamme.
Erilaisten - uusien ja vanhojen - mikrobien vuorovaikutus kuuluu elämään. Todennäköisesti mikrobeja on avaruudessakin, mutta uusia viruksia ja bakteereita kehittyy maapallollakin. Eläimistä meihin loikkaavat mikrobit eivät yleensä hyvää tiedä.

Onneksi Puumala-virus ei ole hirviö. Hyvin pieni osa tartunnan saaneista edes huomaa taudin. Kuokin siis edelleen kukkapenkkejä, syön metsämarjoja, silittelen kissojamme ja tuon puupinon sisälle iloisin mielin.

LEENA TÄHTINEN